Logo mooiboxtel.nl
Ronald van Meygaarden.   | Fotonummer: 7b0eaa
Ronald van Meygaarden. (Foto: )

Nieuwe burgemeester Ronald van Meygaarden durft af te wijken van de gebaande paden

Boxtel – Sinds 26 november kent Boxtel een nieuwe burgemeester: de 57-jarige Ronald van Meygaarden uit het Gelderse Rumpt. Zijn stormachtige politieke carrière in Geldermalsen en het feit dat hij de eerste Boxtelse burgemeester is die geen lid is van een landelijke politieke partij, trekken direct de aandacht. Maar wie is nu die 'leider met lef' die Boxtel zo uitdrukkelijk zocht? Wij spraken hem uitgebreid.

"Ik ben heel Boxtel wel drie keer rond gefietst", lacht kersverse burgemeester Ronald van Meygaarden wanneer hem wordt gevraagd of hij al op het aanbod van locoburgemeester Peter van de Wiel voor een fietstocht door de gemeente is ingegaan.

Wat hem tijdens die eerste kennismakingstochten opviel was hoe verzorgd onze gemeente eigenlijk is. Want de entree, komende met de auto vanaf zijn huidige woonplaats Rumpt, oogt vrij rommelig. "De toegangswegen verdienen bepaald geen schoonheidsprijs", ziet hij. "Als je via Boxtel Noord binnenkomt begin je met een mooi stukje bos en vervolgens zie je een soort vrachtwagenparkeerplaats. Geen fraai gezicht", beschrijft Van Meygaarden. "Dan zie je het politiebureau staan. Op zichzelf mooi. Maar met de omgeving vind ik het een minder goede combinatie."

Het contrast met de wijken is volgens hem groot: "Ga je die in dan ziet het er enorm verzorgd uit. Prettig." Je kunt zijn onverbloemde mening als 'lef' typeren. Maar hij weet ook: "Het is een persoonlijke mening en dat realiseer ik me."

Helder en open communiceren. Dat is er bij de familie Van Meygaarden al van jongs af ingegoten. "Ik ben zo opgevoed dat je communiceert en zegt wat je denkt", blikt hij terug. Die opvoeding gebeurde in de roerige jaren 60 en 70. Als middelste uit een 'warm en oerdegelijk' gezin met drie kinderen typeert hij zichzelf als 'een buitenbeentje'. Bijvoorbeeld met afspraken over op tijd thuiskomen: "Daar probeerde ik altijd wel onderuit te komen door te bellen: 'het is zo gezellig, mag ik nog een uurtje langer?' Maar het antwoord was altijd 'nee'. Dus ik wist: ik moet wel direct op de fiets terug naar huis." Met een brede glimlach: "Mijn broers bleven dan wel weg. En ik ging communiceren om te kijken of ik het op de legale manier kon regelen." Pragmatisch dus.

Goede leerschool
De jonge Van Meygaarden is goed op school. Na het middelbaar onderwijs start hij achtereenvolgens met drie verschillende universitaire studies in Gent en later Leiden, die hij allen op de valreep niet afrondt. Tot op de dag van vandaag heeft hij geen diploma in het vervolgonderwijs behaald. In 1995 gaat hij aan het werk op de marketingafdeling van het bedrijf Perry Sport. Die omgeving is voor Van Meygaarden een "fantastische opleiding geweest die ik iedereen in de politiek of ambtenarij ook adviseer!" Hij somt op: "Er komen mensen, je hebt contact met klanten, je ziet hoe processen verlopen, hoe je geld verdient, maar ook hoe je mensen tevreden stelt. Je ontwikkelt je dus heel breed."

Gedurende de jaren 90 zag Van Meygaarden het als familiebedrijf begonnen Perry Sport uitgroeien tot beursgenoteerde onderneming. Daarmee ontstond er een belangrijke focus op financiële groei. De nieuwe Boxtelse burgemeester mist de sociale component: "het is een beetje hoe onze maatschappij zich ontwikkeld heeft. We hebben het altijd over financiële groei en dat is voor mij nooit voldoende geweest."

In 2000 verruilt hij Perry Sport, inmiddels in handen van Vendex KBB, voor Save the Children. Deze stichting zet zich in voor de rechten van kinderen in noodsituaties wereldwijd. Daarna werkt de burgemeester nog in marketingfuncties bij NOC*NSF en Intersport. Maar ook daar mist hij de juiste balans tussen het commerciële deel en de maatschappelijke component.

Overstap naar de politiek
En zo verruilt Van Meygaarden in 2009 de zakelijke wereld voor de politiek. Met succes. "Ik ben als vrijwilliger begonnen", blikt hij terug. "Ik dacht daar wat werk op de achtergrond te doen, maar kwam hoog op de lijst." Dorpsbelangen, de lokale partij waar Van Meygaarden voor uitkomt, wint de gemeenteraadsverkiezingen van 2010 en schuift haar nummer drie naar voren als kandidaat wethouder. Zo wordt de kersverse politicus amper een jaar na zijn politieke doop bestuurder in Geldermalsen.

Nadat in 2012 een politieke crisis bezworen wordt, wint Dorpsbelangen in 2014 de verkiezingen nog overtuigender dan in de eerste ambtstermijn van Van Meygaarden. Hij wordt opnieuw wethouder. In 2016 ontketent zijn college bijna een volksopstand als het aankondigt een asielzoekerscentrum voor zo'n 1.500 mensen te willen starten in het 11.000 zielen tellende Geldermalsen. Hij leert er een waardevolle les. "Ik ben er nog steeds van overtuigd dat het proces dat wij hebben doorlopen heel zorgvuldig is geweest."

Er heerste op dat moment echter al een bijna ontembare onvrede over het mogelijke besluit in 'zijn' Geldermalsen. Hij vervolgt aarzelend: "Op een bepaald moment kom je erachter dat de bevolking, wat je ook zegt, niet meer luistert. Dat is de belangrijkste les geweest die ik daar geleerd heb: zorg dat je dat altijd voor bent. Veel eerder signaleren wanneer mensen iets wel of niet kunnen hebben. En dat is daar onderschat."

Democratie van onderaf
Hij ziet een gemeente als combinatie van een bedrijf en een sociaal/maatschappelijke instantie: "Dat is zo mooi aan het merk dat ze hier hebben; meewerkend boxtel. Een deel wordt bepaald door de inwoners. Daar werken ze zelf aan mee." Om even later te vervolgen: "Ik ben ervan overtuigd dat democratie van onderop moet groeien." Het is juist hierom dat Van Meygaarden zich ook het meest op zijn plek voelt bij een lokale beweging. "Mensen die in Boxtel, Liempde, Lennisheuvel en Esch wonen die moeten met elkaar bepalen wat zij belangrijk vinden voor hun leefomgeving. Dat zou zich moeten vertalen in een gemeenteraad."

De nieuwe burgemeester ziet daar direct al de eerste scheefgroei: "Mensen lopen niet meer zo hard richting die politiek, waardoor informatie uit de samenleving daar niet altijd meer aankomt." Hetzelfde probleem ziet hij hogerop in de landelijke politiek: provincies worden volgens hem te veel geregeerd door het Rijk en onze nationale overheid moet op haar beurt vaak met Europa mee. "Dat wreekt zich nu wel", doelt Van Meygaarden op het gevoel van burgers dat zij niet serieus genomen worden door 'de politiek'.

Daarin schuilt volgens de nieuwe burgemeester dan ook een belangrijke taak: de burger uitleggen dat niet alles mogelijk is. Wellicht komen de vaardigheden uit zijn bedrijfsmatige leven hier nog van pas. Hier heeft hij veel ervaring opgedaan in communicatie.

Soms tussen, soms boven de mensen
Volgens Van Meygaarden is dit negen van de tien keer een van de 'primus inter pares', de burgemeester die tussen de burgers staat. "Maar vaak heb je ook andere petten op", weet de nieuwe burgemeester. Hij doelt daarmee op zijn taken als handhaver, bijvoorbeeld bij ondermijnende drugscriminaliteit. "Dan ben ik burgemeester en niet het jongetje met wie je gaat knikkeren", zegt hij streng.

Om daarna weer zijn zachtere kant te tonen. "Het kan beginnen met het verhuren van een of ander schuurtje, omdat ze het zelf financieel moeilijk hebben. Vervolgens worden ze daarmee gechanteerd", schetst hij de manier waarop mensen soms in de ondermijnende criminaliteit belanden. En berouw komt na de zonde: "Het is echt niet zo dat iemand die iets fout heeft gedaan tot in de kern slecht is. Ik geloof best dat mensen op een gegeven moment oprecht spijt kunnen hebben van wat ze gedaan hebben en het goed willen doen. Zo'n kans moet je dan wel krijgen."

Oprecht
Bij de nieuwe fusiegemeente West Betuwe, waarin Geldermalsen in 2018 opgaat, stelt hij zich niet kandidaat. Hij richt zich op de Provinciale Statenverkiezingen van 2019. Daar weet de fractie Lokale Partijen Gelderland geen zetel te bemachtigen. Dit voorjaar valt zijn oog op de burgemeestersvacature in Boxtel. 'Een leider met lef', zoekt onze gemeente en Van Meygaarden besluit precies dit te tonen. Hij reageert. "Weet je, ik heb eigenlijk nooit echt hoeven te solliciteren voor een baan. Ik werd meestal gewoon ergens voor gevraagd", grinnikt hij.

De burgemeestersvacature van Boxtel was een uitzondering op die regel. "Ik moest wel even nadenken hoe ik dat ging doen", lacht hij. Uiteindelijk schrijft hij een oprechte brief. "Ik heb heel vaak aan de andere kant van de tafel gezeten en dan kreeg je brieven van mensen die helemaal voldeden aan het profiel dat je wilde hebben, zó netjes en zó keurig dat je denkt: 'dit kan haast niet kloppen!' De mensen die afweken en bijzonder waren, dáárin was ik juist geïnteresseerd."

Juist het feit dat hij dicht bij zichzelf blijft en dúrft af te wijken van de norm neemt de Boxtelse vertrouwenscommissie hem in dank af. Dat blijkt uit de welkomstspeech die de voorzitter van die commissie, Mariëlle van Alphen hield: "Want wie zijn onze inwoners? Ze zijn uiterst loyaal, kritisch en soms een tikje eigenwijs, betrokken bij en begaan met wat er in de omgeving gebeurt." Volgens haar vereenzelvigt de nieuwe burgemeester zich dan ook op al deze vlakken met hen. "Ronald past prima in dit plaatje. Of anders gezegd: 'Hij is er inne van ons.'"

De burgemeester voelt zich naar een welkomstperiode al behoorlijk op zijn plek in Boxtel. Hij wil graag afsluiten met een Kerstwens aan de inwoners. "Graag wens ik, namens medewerkers en bestuur van gemeente Boxtel, iedereen hele fijne Feestdagen en een gelukkig Nieuwjaar toe! Een jaar waarin we samen gaan meewerken aan een mooi Boxtel, Liempde en Lennisheuvel. Na een warm welkom heb ik er alle vertrouwen in dat dit gaat lukken!"

Meer berichten
<SCRIPT SRC="//secure.adnxs.com/ttj?id=&cb=[CACHEBUSTER]&referrer=mooiboxtel.nl&pubclick=[INSERT_CLICK_TAG]&postcode=528,529" TYPE="text/javascript"></SCRIPT>
<SCRIPT SRC="//secure.adnxs.com/ttj?id=6037574&size=160x600&promo_sizes=120x600&cb=[CACHEBUSTER]&promo_alignment=center&referrer=mooiboxtel.nl&pubclick=[INSERT_CLICK_TAG]&postcode=528,529" TYPE="text/javascript"></SCRIPT>
 
<SCRIPT SRC="//secure.adnxs.com/ttj?id=6037573&cb=[CACHEBUSTER]&referrer=mooiboxtel.nl&pubclick=[INSERT_CLICK_TAG]&postcode=528,529" TYPE="text/javascript"></SCRIPT>